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Lulin: el cometa verde 27/02/2009
Este astro, descubierto en Taiwán en 2007, se puede observar este mes de febrero.
 
 
 
 

Descubierto en Taiwán (China) en el año 2007, por dos astrónomos chinos, le dieron el nombre del observatorio donde trabajaba uno de ellos. La Unión Astronómica Internacional le ha colocado el nombre técnico: C/2007 N3 Lulin, cuyo desciframiento es muy sencillo.

 

La primera letra C se refiere a que no es un cometa periódico, 2007 al año del descubrimiento, la letra N el mes del descubrimiento, la segunda quincena de Julio (se comienza con la letra A para los que se descubren en la primera quincena del mes de Enero, con la B los descubiertos en la segunda quincena del mes de Enero, si se descubren en la primera mitad del mes de Febrero la C o en la segunda la D y así sucesivamente), y el número tres que fue el tercer cometa descubierto en la segunda mitad de Julio.

 

Los cálculos hechos por los astrónomos, para determinar su órbita, indican que ésta es parabólica, aunque es necesario precisar que la determinación de la órbita de un cuerpo celeste es una de las cuestiones más difíciles de la Astronomía. Será el día 24 de este mes cuando el cometa pasa por el perigeo, es decir el punto más cerca de la Tierra, a unas 0,41 U.A o 62 millones de kilómetros de distancia a la Tierra, se observará en el cielo como una estrella de quinta magnitud.

 

La órbita del Lulin es parabólica con una inclinación respecto del plano de la eclíptica de 178,4º, lo que significa que se mueve en sentido retrógrado, así recorre en el mes de Febrero la constelación de Libra, la de Virgo y el día 24 se encontrará en la de Leo cerca del planeta Saturno.

 

Algunas informaciones sobre el cometa indican, que es el primer cometa con dos colas contrapuestas, en realidad no tiene dos colas sino sólo una. La observación de una segunda cola desde la Tierra, en la dirección del Sol, se debe exclusivamente a un efecto de perspectiva. El color verde de la cola de Lulin es consecuencia de los gases cianógeno y carbono diatómico de su atmósfera, casi tan grande como el planeta Júpiter. Hoy sabemos, gracias a la sonda Giotto, que pasó a unos 600 kilómetros del núcleo de un cometa Halley en 1986 enviando fotografías, y al estudio de los ecos de radar reflejados por varios cometas, que el núcleo de un cometa tiene forma irregular de un tamaño entre 1 y 20 kilómetros, además gira y está compuesto por varios hielos de agua, amoniaco, dióxido de carbono, metano más otros hielos orgánicos mezclados con polvo de silicatos, carbono y compuestos de carbono. Cuando un cometa se aproxima al Sol desarrolla una envoltura esférica de gas hidrógeno y polvo entre 100.000 y un 1.000.000 de kilómetros de diámetro, llamada coma más una enorme cola iónica que en algunos cometas llega a alcanzar una longitud de once millones de kilómetros. Fue en 1577 cuando el astrónomo Tycho Brahe observó que un cometa de su época no poseía paralaje y por tanto debería estar más lejos que la Luna y por consiguiente de la atmósfera, echando por tierra las ideas predominantes desde el filósofo griego Aristóteles hasta los astrónomos de su época que los cometas eran fenómenos atmosféricos. Ya se ha apuntado antes la dificultad de determinar la órbita de un cometa o lo que es lo mismo, hallar sus elementos orbitales (tamaño, forma y orientación de la órbita). Fueron el matemático y astrónomo teórico francés Laplace y el matemático alemán Gauss, a finales del siglo XVIII y principios del XIX respectivamente, quienes idearon cada uno de ellos un método analítico para con sólo tres observaciones calcular una órbita. En el siglo XX como era posible medir, gracias a los satélites artificiales, distancias y velocidades radiales hasta una precisión de 0º,005 en la medida de los ángulos, 30 metros en la medida de las distancias y 30 metros/segundo en la medida de la velocidad, se perfeccionaron los métodos de Laplace y Gauss introduciendo distancias y velocidades radiales proporcionadas por los satélites. Se mejoro de esta forma, uniendo el desarrollo analítico con la tecnología, la exactitud.

 

¿Y de dónde proceden los cometas? En la actualidad se cree que existe una nube esférica postulada por el astrónomo holandés Oort en 1950, entre 21000 y 101000 U.A de distancia al Sol, formada por más de mil millones de cuerpos helados. En su movimiento la galaxia puede intereccionar gravitatoriamente con otra estrella expulsando uno o más de dichos cuerpos hacia el interior de sistema solar, de ahí procederían los cometas de periodo largo. Para los cometas de periodo corto, como por ejemplo el Halley, el también astrónomo holandés Kuiper sugirió que procederían de una especie de anillo plano situado después de la órbita de Neptuno, entre 38 y 60 U.A de distancia al Sol, y contendría unos 150 millones de cometas o cuerpos helados.

 

Francisco Palacín Duerto




 
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